聪明的动物海狸,在水中的生活,又是怎样生存的呢

海狸为啮齿目之一,松鼠是其近亲。我们不能说它们是属于一个聪明的种族,我们猜想它们所做的可以被赞美的事情,大部分都是先天本能的结果,而不是属于后天学来的智慧。海狸本来是英国的土著,它们工作的遗迹尚可在英国许多的地方找到。但它们离开英国已很久,它们在欧洲时只居住在极隐僻的地方。就是在海狸极多的北美,因为美洲的海狸几乎与欧洲的相同,它们居住的地方也日渐狭小了,它们已被驱赶到非常偏西的地方。事实是因为海狸的皮非常值钱,尽管它们很狡黠,并且有群居的习惯,却不能维持其固有的地盘。

它们与松鼠的亲族关系是很有趣的,因为它们两者都已多少离开其原始的居处干地上,而寻找到了新的家乡了。那最彻底的松鼠已成为树居的哺乳动物,而海狸则到水中去了。海狸体型肥壮,头短而钝、眼小、耳小及颈短。门齿锋利,海狸有厚而不渗水的皮毛,有生蹼的后足(游泳时便作为舵用),强而扁的有鳞的尾,所以是非常适于在水中生活的。错误的见解比较不容易消失,旧有的见解认为,海狸是用它的尾巴来填土筑堤的,但这是海狸不做的事情。

在夏季,海狸经常到很远的地方遨游,享受丰富的食物,它那浑圆的身躯与短短的腿均不适于在陆地上疾走。海狸有许多保全生命的特质,如果不是人类重视它们长毛下面的浓密绒毛而猎取它们的缘故,它们或许还要多一些。从前,海狸的皮是用来做礼帽的,自从用蚕丝来替代之后,海狸得以渐渐地返回它们以前所常到的地方了。美国各州大都有保护海狸的法律,设陷阱狩猎者不得多杀海狸。海狸游泳与潜水的本领、储藏小枝与碎木的习惯、夜出的习惯、很长的食单(因为它能吃许多不同的食草),都足以保全它们的生命,但尤为重要的是海狸能够互相帮助,且有极具效率的先天本能。

海狸所干的令人惊奇的事中,第一便是伐木。被弄倒的树往往直径有16英寸左右,海狸用它的凿子般的门齿在树身上横咬出两条平行的槽,然后再以一连串的啃啮,咬去两槽中的木质,接着再咬出一条平行的线,形成一条绕树的环形的槽。这样连续不断,直到树身被咬得好像葫芦的细腰,因而倒下来。有一位细心的观察者,曾目击一株直径约30英寸的白杨树被海狸所咬断。它们咬得很巧妙,树身倒下时,树顶恰好倒在一个海狸所造的小池的中间,这样它们就在它们的门前得到了丰富的食物。

不过,这大概是偶然的运气,而不是智谋所致的,因为事情并不能常常如此顺利。在许多时候,树都会倒在另一边。还有所倒的树往往离海狸的居所很近。所以,向任何一边倒都没有关系的。再者,海狸们似乎会因厌倦了伐木的工作而半途而废,这是本能的活动中常有的情形,如果间断,那工作便白费了。这似乎是叙述故事的人故意神话它们的说法,例如说海狸弄倒的树每次都倒向便利它们的一方面,又说海狸是有意把倒树的工作只做到一半,以便狂风把树吹折。其实即使没有这些故事,海狸们也非常令人惊奇了。

它们所喜欢弄倒的树往往直径在1英尺以下,而使其倒下的目的,就在于得到许多多汁的树枝,便于取食而已。另一项活动是造池与造坝。池的用处在于使其居所的四周有很深的水,到了冬天,它们可在冰下游泳,那水的深度足以保护一片开在水面下的门。而此深池不致淤塞,是因为有它们之前所筑的坝所防卫。坝由杂凑的浮木、柳枝等物所建成,并用污泥及碎石来筑固。污泥碎石是由海狸用它的前足紧托在胸前运来的,树枝与小枝是用口衔来的。很阔的溪流有时也被海狸所筑的坝隔断,不过这是例外。

据说,如果在没有潮流的时候,那所筑的坝是平直的,若在有潮流的时候,则坝形是向上游凸出,但这种向上游的曲线可以说是工程上不得不这样,而不必视作海狸的智慧。在大水之后,狭溪中往往为浮木所阻塞,此时筑坝非常容易。因其材料最不容易流去的缘故,这种自然的临时的坝,是海狸建成永久的坝的基础。因为动物们是易于顺应而难于创造的。关于海狸的坝还有明显有趣之处,譬如它们所用的树枝有些会长成有根的灌木,因此使其建筑愈益坚固,而在夏天则把它隐蔽在绿色之中。

但我们觉得最有趣的一点是海狸会合力来建造堤坝,这堤坝是有利于很多海狸的居处的,而不仅有利于一处的巢穴。海狸所造的屋共有两种,但混杂两种特点而成的屋通常是占多数的。如在科罗拉多等河中,两岸非常高而水面的高度是经常变动的。海狸在河底下造成一条隧道通到岸上的大穴中,这是一种。另一种海狸所造的屋是一个巢穴,建筑得很草率,以木条及泥土建成,形似圆锥,高数英尺,底宽8到10英尺,门通常开在水下。但也有两个门的,一个在地面,一个在池中。巢穴的内部为起居室和卧室,其余的部分为储藏严寒时所用的嫩枝和树枝的地方。在有些例子中,大捆的嫩枝与树枝是藏在靠近其居所的门口的池底上,用石块压着的。

如果确实如此的话,那当然含有智慧了。还有一件有趣的事,在秋天时,它们的茅舍外部会用泥土涂盖;冬天冰冻时,这便成为一堵坚固的墙,可以阻隔严寒,且更成为一座堡垒,以阻挡饿狼及其他捕食者的侵入。可惜关于海狸的巢穴的一切说法多半是空话,它们的巢穴不过是一种草率而现成的建筑物,不可与黄蜂的巢、白蚁的巢同日而语。海狸不但合群,且好交际;不但交际,且会合作。它们建筑堤坝、开凿运河即是证明,许多的巢穴环绕一个海狸池或者成为一个海狸村。海狸村成立之后,其附近的树木必定会年复一年地减少,近池的树先被使用,接着便用较远处的树,正如渔港的渔船必须渐行渐远。

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